sábado, 5 de outubro de 2019

Pesquisadores descobrem a árvore mais alta da Amazônia

Imagens de satélite e uma caminhada pela floresta tropical revelaram um grupo de árvores com mais de 80 metros.


A pura curiosidade levou Eric Bastos Gorgens e sua equipe à árvore mais alta da Amazônia. Com 88,5 metros, a espécie de árvores Dinizia excelsa , ou angelim vermelho em português, superou os recordes anteriores em quase 30 metros.

O professor e pesquisador de engenharia florestal da Universidade Federal dos Vales do Jequitinhonha e Mucuri (UFVJM), juntamente com vários outros pesquisadores do Brasil e do Reino Unido, estavam examinando dados do Instituto Nacional de Pesquisas Espaciais (Inpe) quando notou algo incomum.

Inicialmente, era apenas um conjunto de números em uma tela que informava aos pesquisadores que gigantes estavam crescendo na área de conservação da Floresta Estadual do Parú, no Pará. Levou tempo e dedicação para descobrir o que as medidas de altura representavam.

"Poderia ter sido um pássaro voando, uma torre, um erro no sensor", diz Gorgens, principal autor de um estudo recente sobre as árvores publicado na revista Frontiers in Ecology and the Environment. “Então começamos a analisar o que poderia ser esses números que estavam tão longe do padrão. Quando começamos a examinar os dados com mais cuidado, percebemos que eles não eram erros. Na verdade, eram árvores gigantes".

O Inpe usou satélites para escanear 850 áreas aleatórias da Amazônia entre 2016 e 2018 - cada uma medindo 12 quilômetros por 300 metros - em um projeto para mapear áreas remotas da floresta tropical. Enquanto Gorgens e sua equipe estudavam os dados, eles logo perceberam que várias das áreas registradas durante as varreduras tinham árvores muito mais altas do que esperavam encontrar, e todas acabaram sendo da espécie Dinizia excelsa . E havia, é claro, uma que estava acima do resto.

A maioria das árvores gigantes circundava o rio Jari, um afluente norte do rio Amazonas que corre ao longo da fronteira entre o Pará e o estado vizinho Amapá, no leste da Amazônia, parte do Escudo da Guiana.

Os membros da equipe sabiam que precisavam chegar lá para ver as árvores de angelim vermelho.

Após muito planejamento, com os dados do Inpe identificando a localização exata das árvores, os pesquisadores partiram para uma expedição que os levaria à mais de 240 quilômetros na floresta tropical, subindo rios largos e sobre corredeiras rochosas enquanto viajavam de barco e fazendo sua própria trilha enquanto terminavam a jornada a pé.

Levou cinco dias para chegar ao acampamento base, o que permitiu à equipe visitar facilmente várias das gigantes, a maioria das quais localizadas na beira do rio e com mais de 70 metros de altura. Com apenas dois dias para coletar amostras e fazer medições das árvores, eles sabiam que não seriam capazes de alcançar a mais alta de todas, ainda mais três a quatro quilômetros de distância, de acordo com os dados do satélite. Teria que esperar até o próximo ano, quando eles planejam voltar para uma caminhada mais longa na floresta tropical.

"Tudo o que vimos lá era novo", diz Gorgens. "Não havia absolutamente nenhum registro de nada lá".

A árvore mais alta que eles conseguiram medir chegou a 82 metros, confirmada quando Fabiano Moraes, especialista em arborismo, usava cordas para escalar o mais alto possível antes de deixar uma corda de medição cair no chão.



Os pesquisadores não sabem ao certo o que levou as árvores, frequentemente usadas para madeira, a tais alturas. A idade exata das árvores ainda não foi medida, mas os pesquisadores acreditam que têm aproximadamente de 400 a 600 anos. A megaflora provavelmente sobreviveu tanto tempo em parte devido à distância das áreas urbanas e industriais, bem como à proteção contra ventos fortes e tempestades que atravessam a área, o que poderia facilmente derrubar as gigantes.

A pesquisa contínua da área específica onde estão localizadas as árvores de angelim vermelho levará a um melhor entendimento das condições que lhes permitiram prosperar. Mas com uma taxa de mortalidade normal de apenas um por cento ao ano na região leste da Amazônia, as árvores já têm maior probabilidade de crescer do que na Amazônia ocidental, que tem uma taxa de mortalidade de dois por cento, de acordo com Timothy Baker, professor de ecologia e conservação de florestas tropicais da Universidade de Leeds, que não participou da nova pesquisa.

“É improvável que essas gigantes sejam encontradas nas florestas ocidentais da Amazônia - no Peru ou na Colômbia, por exemplo - porque as taxas de mortalidade natural da floresta são muito mais altas”, diz Baker. “Essa diferença parece estar relacionada às tempestades e solos menos estáveis ​​nas florestas ocidentais da Amazônia. ”

Ainda mais importante do por que as árvores gigantescas ainda estão de pé é o que elas fazem para facilitar a saúde do meio ambiente.

“Apenas uma dessas árvores é capaz de armazenar a mesma quantidade de carbono que 500 árvores menores armazenariam em uma floresta normal”, diz Gorgens sobre as gigantescas árvores angelim vermelhas. "Cada indivíduo vale quase um hectare de carbono."

Para Baker, a recém-descoberta capacidade de mapear esses gigantes e estudar seu papel no ciclo global do carbono é o que torna essa descoberta tão significativa.

“Os resultados de nossos dados mostram que as florestas do Escudo da Guiana têm as maiores quantidades de carbono armazenadas acima do solo do que qualquer outra região da floresta amazônica”, diz ele. "Normalmente existem mais de 200 toneladas de carbono por hectare nestas florestas."

A floresta amazônica está em risco há muito tempo, com ameaças de desmatamento e contaminação causadas por mineração ilegal, exploração madeireira e agricultura. Um recente aumento de incêndios que devastam grandes áreas da região chamou mais atenção para os problemas da Amazônia, bem como a necessidade de preservar o que resta dela.

"Se não for significativamente perturbada pelos seres humanos, as florestas desta região podem ser particularmente ricas em carbono", diz Baker. "E esse é um argumento importante para a conservação delas".

Com informações de Smithsonian.com

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